Pesquisador alega nascimento de bebês modificados geneticamente

Um pesquisador chinês alega que ajudou a criar os primeiros bebês geneticamente modificados do mundo – duas meninas gêmeas nascidas este mês cujo DNA ele disse ter alterado com uma nova e poderosa ferramenta capaz de reescrever o modelo da vida.

Se for verdade, seria um profundo salto de ciência e ética.

Um cientista americano disse que participou do trabalho na China, mas esse tipo de edição genética está proibido nos Estados Unidos porque as mudanças no DNA podem passar para as futuras gerações e pode prejudicar outros genes.

Muitos cientistas consideram que não é seguro tentar, e alguns denunciaram o relatório chinês como uma experimentação humana.

O pesquisador, He Jiankui, de Shenzhen, disse que alterou os embriões para sete casais durante os tratamentos de fertilidade, com uma gravidez resultante até agora. Ele disse que seu objetivo não é curar ou prevenir uma doença hereditária, mas tentar dar uma característica que poucas pessoas têm naturalmente – uma capacidade de resistir a possíveis futuras infecções pelo HIV, o vírus que causa a AIDS.

Ele disse que os pais envolvidos não quiseram ser identificados ou entrevistados, e ele não disse onde eles moram ou onde o trabalho foi feito.

Não há confirmação independente da reivindicação de He, e ela não foi publicada em um periódico, onde seria examinada por outros especialistas. Ele revelou nesta segunda-feira em Hong Kong a um dos organizadores de uma conferência internacional sobre edição de genes que deve começar na terça-feira e, mais cedo, em entrevistas exclusivas com a Associated Press.

“Eu sinto uma grande responsabilidade de não apenas fazer uma primeira, mas também torná-la um exemplo”, disse ele à AP. “A sociedade decidirá o que fazer a seguir” em termos de permitir ou proibir essa ciência.

Alguns cientistas ficaram espantados ao ouvir a afirmação e condenaram-na com veemência.

É “injusto … um experimento em seres humanos que não é moralmente ou eticamente defensável”, disse o Dr. Kiran Musunuru, especialista em edição de genes da Universidade da Pensilvânia e editor de uma revista de genética.

“Isso é muito prematuro”, disse o Dr. Eric Topol, que dirige o Scripps Research Translational Institute, na Califórnia. “Estamos lidando com as instruções de operação de um ser humano. É um grande negócio.”

No entanto, um famoso geneticista, George Church, da Universidade de Harvard, defendeu a edição de genes para o HIV, que ele chamou de “uma grande e crescente ameaça à saúde pública”.

“Acho que isso é justificável”, disse Church sobre esse objetivo.

Nos últimos anos, os cientistas descobriram uma maneira relativamente fácil de editar genes, os fios de DNA que governam o corpo. A ferramenta, chamada CRISPR-Cas9, torna possível operar no DNA para fornecer um gene necessário ou desativar um que esteja causando problemas.

Só recentemente foi tentado em adultos para tratar doenças mortais, e as mudanças estão restritas a essa pessoa. A edição de espermatozoides, óvulos ou embriões é diferente – as alterações podem ser herdadas. Nos EUA, não é permitido, exceto para pesquisas de laboratório. A China proíbe a clonagem humana, mas não especificamente a edição de genes.

He Jiankui, estudou nas universidades de Rice e Stanford nos EUA antes de retornar à sua terra natal para abrir um laboratório na Universidade de Ciência e Tecnologia do Sul da China em Shenzhen, onde também tem duas empresas de genética.

O cientista norte-americano que trabalhou com ele nesse projeto depois que retornou à China era o professor de física e bioengenharia Michael Deem, que era seu conselheiro na Rice em Houston. Deem também detém o que ele chamou de “uma pequena participação” em – e está nos conselhos consultivos científicos de – Ele é duas empresas.

O pesquisador chinês disse que praticava a edição de ratos, macacos e embriões humanos no laboratório há vários anos e solicitou patentes sobre seus métodos.

Ele disse que escolheu a edição genética de embriões para o HIV, porque essas infecções são um grande problema na China. Ele tentou desativar um gene chamado CCR5 que forma um canal proteicao que permite que o HIV, o vírus que causa a AIDS, entre em uma célula.

Todos os homens do projeto tinham HIV e todas as mulheres não, mas a edição genética não visava evitar o pequeno risco de transmissão, disse ele. Os pais tiveram suas infecções profundamente reprimidas por medicamentos padrão para o HIV e existem maneiras simples de evitar que infectem descendentes que não envolvem a alteração de genes.

Em vez disso, o apelo era oferecer aos casais afetados pelo HIV a chance de ter um filho que pudesse ser protegido de um destino semelhante.

Ele recrutou casais através de um grupo de defesa da AIDS baseado em Pequim chamado Baihualin. Seu líder, conhecido pelo pseudônimo “Bai Hua”, disse à AP que não é incomum que pessoas com HIV percam empregos ou tenham problemas para obter assistência médica se as infecções forem reveladas.

Aqui está como ele descreveu o trabalho:

A edição genética ocorreu durante a fertilização in vitro, ou fertilização em laboratório. Primeiro, o esperma foi “lavado” para separá-lo do sêmen, o fluido onde o HIV pode se esconder. Um único espermatozoide foi colocado em um único ovo para criar um embrião. Então a ferramenta de edição genética foi adicionada.

Quando os embriões tinham 3 a 5 dias de idade, algumas células foram removidas e verificadas para edição. Os casais podem optar por usar embriões editados ou não editados para tentativas de gravidez. Ao todo, 16 dos 22 embriões foram editados, e 11 embriões foram usados ​​em seis tentativas de implante antes que a gravidez gemelar fosse alcançada, disse ele.

Testes sugerem que um gêmeo teve ambas as cópias do gene pretendido alteradas e o outro gêmeo teve apenas um alterado, sem evidência de danos a outros genes, disse ele. As pessoas com uma cópia do gene ainda podem contrair o HIV, embora algumas pesquisas muito limitadas sugiram que sua saúde pode declinar mais lentamente depois disso.

Vários cientistas revisaram materiais que Ele forneceu ao AP e disseram que os testes até agora são insuficientes para dizer que a edição funcionou ou para descartar o dano.

Eles também notaram evidências de que a edição estava incompleta e que pelo menos um dos gêmeos parece ser uma colcha de retalhos de células com várias mudanças.

“É quase como não editar tudo”, se apenas algumas das células foram alteradas, porque a infecção pelo HIV ainda pode ocorrer, disse Church.

Church e Musunuru questionaram a decisão de permitir que um dos embriões fosse usado em uma tentativa de gravidez, porque os pesquisadores chineses disseram que sabiam de antemão que ambas as cópias do gene desejado não haviam sido alteradas.

“Nessa criança, quase não havia nada a ser ganho em termos de proteção contra o HIV e, mesmo assim, você está expondo essa criança a todos os riscos de segurança desconhecidos”, disse Musunuru.

O uso desse embrião sugere que a “ênfase principal dos pesquisadores estava em testar a edição, em vez de evitar essa doença”, disse Church.

Mesmo que a edição funcionasse perfeitamente, pessoas sem genes CCR5 normais enfrentam riscos mais altos de contrair certos vírus, como o Nilo Ocidental, e de morrer de gripe. Como existem muitas maneiras de prevenir a infecção pelo HIV e é muito tratável se ocorrer, esses outros riscos médicos são uma preocupação, disse Musunuru.

Há também perguntas sobre a maneira como ele disse que procedeu. Ele deu a notícia oficial de seu trabalho muito depois de ter dito que começou – em 8 de novembro, em um registro chinês de ensaios clínicos.

Não está claro se os participantes entenderam completamente o objetivo e os possíveis riscos e benefícios. Por exemplo, os formulários de consentimento chamaram o projeto de um programa de “desenvolvimento de vacinas contra a AIDS”.

O cientista Rice, Deem, disse que ele estava presente na China quando os potenciais participantes deram seu consentimento e que ele “absolutamente” acha que eles foram capazes de entender os riscos.

Deem disse que trabalhou com He na pesquisa de vacinas da Rice e considera a edição de genes semelhante a uma vacina.

“Essa pode ser a maneira de um leigo descrever isso”, disse ele.

Ambos os homens são especialistas em física sem experiência em testes clínicos em humanos.

O cientista chinês, He, disse que ele pessoalmente deixou claro os objetivos e disse aos participantes que a edição de genes de embriões humanos nunca foi tentada antes e traz riscos. Ele disse que também forneceria cobertura de seguro para todas as crianças concebidas através do projeto e planejaria acompanhamento médico até que as crianças tenham 18 anos ou mais se concordarem quando forem adultos.

Outras tentativas de gravidez estão suspensas até que a segurança desta seja analisada e os especialistas na área o analisem, mas os participantes não foram avisados ​​com antecedência que poderiam não ter a chance de tentar o que assinaram uma vez que um “primeiro” foi alcançado Ele reconheceu. O tratamento gratuito para fertilidade fazia parte do acordo que lhes foi oferecido.

Ele buscou e recebeu aprovação de seu projeto do Hospital Harmonicare de Mulheres e Crianças de Shenzhen, que não é um dos quatro hospitais que ele disse que forneceu embriões para suas pesquisas ou tentativas de gravidez.

Alguns funcionários em alguns dos outros hospitais foram mantidos no escuro sobre a natureza da pesquisa, que He e Deem disseram que foi feito para impedir que a infecção pelo HIV de alguns participantes fosse divulgada.

“Achamos que isso é ético”, disse Lin Zhitong, um administrador da Harmonicare que lidera o painel de ética.

Qualquer equipe médica que lidou com amostras que possam conter o HIV estava ciente, disse ele. Um embriologista do laboratório de He, Qin Jinzhou, confirmou à AP que fez lavagem de esperma e injetou a ferramenta de edição de genes em algumas tentativas de gravidez.

Os participantes do estudo não são eticistas, disse ele, mas “são tanto autoridades sobre o que é correto e o que é errado, porque é a sua vida em risco”.

“Eu acredito que isso vai ajudar as famílias e seus filhos”, disse ele. Se causar efeitos colaterais indesejados ou danos, “Eu sentiria a mesma dor que eles e isso será de minha responsabilidade”.

Marilynn Marchione é escritora de ciência AP Christina Larson, a cineasta da AP Emily Wang e o tradutora da AP Fu Ting contribuíram para este relatório de Pequim e Shenzhen, na China.

Via Stat News

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